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Phylum Echinodermata

Los Equinodermos constituyen un phylum del reino Animalia, que agrupa las conocidos comunmente como estrellas de mar, estrellas con plumas, lirios de mar, ofiuros, erizos de mar y holoturias o cohombros de mar. Su nombre proviene del griego echinos (espina) y dermis (piel), y alude a su exclusivo exoesqueleto formado por osículos calcáreos. Con aproximadamente unas 7.000 especies actuales, su historia se remonta a principios del Cámbrico​, hace aproximadamente 540 millones de años, siendo uno de los grupos mejor representados en el registro fósil.

Existen ciertas características que son comunes a todos los Equinodermos:

  • Poseen simetría pentarradial secundaria, a excepción de las larvas, que poseen simetría bilateral.
  • Exoesqueleto provisto de placas y espinas calcáreas. En los erizos de mar los osículos están fuertemente unidos entre sí y forman un caparazón rígido, mientras que en las holoturias los osículos son diminutos y se encuentran dispersos en la dermis carnosa.
  • Poseen un sistema ambulacral, un conjunto de canales con unas proyecciones externas que les permiten el desplazamiento.

Los Equinodermos se reproducen sexualmente, aunque en algunas clases hay ejemplos de reproducción asexual. La reproducción sexual es externa, con fecundación en el agua, aunque muchas especies son incubadoras. La reproducción asexual, ya sea por fisión como por autotomía de una porción del cuerpo, sucede en Holoturoideos y Asteroideos; y en algunas especies de Ofiuros.

La alimentación de los Equinodermos es variada según la especie, pueden ser herbívoros, carnívoros o suspensívoros:

  • En el caso de los carnívoros, son especies que se alimentan únicamente de otros animales como es el caso de las estrellas de mar que son depredadoras.
  • Los herbívoros son los animales que se alimentan exclusivamente de materia vegetal, como por ejemplo los erizos de mar, estos se alimentan de algas en las rocas.
  • Los suspensivoros se alimentan solamente de partículas en suspensión, con unos tentáculos especializados que poseen en la boca. Es el caso de las holoturias y los lirios de mar

Todos los Equinodermos son marinos, ya que son incapaces de sobrevivir en agua dulce o en tierra porque la concentración salina de su medio interno es igual a la del medio externo y carecen de estructuras respiratorias, órganos excretores y osmorreguladores. En el mar están distribuidos en todos los océanos y profundidades, y con escasísimas excepciones, todos son bentónicos. Normalmente viven enterrados en la arena o pegados a las rocas . 

El phylum Echinodermata está representado, en la Comunitat Valenciana, por las siguientes clases: