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Clase Asteroidea

Los Asteroideos (del griego aster, estrella, y oides, similar), conocidos comúnmente como estrellas de mar, constituyen una clase del phylum Echinodermata, que agrupa  Equinodermos caracterizados por presentar un cuerpo aplanado, formado por un disco con simetría radial, generalmente pentagonal, del que surgen cinco o más brazos. Tienen esqueletos calcáreos formadas por placas planas conectadas por colágeno y un esqueleto interno de placas de carbonato cálcico, denominadas "osículos". Algunas estrellas tienen aguijones venenosos y muchas especies presentan superficies lisas, granulares o espinosas, y lucen colores brillantes y patrones contrastados.

Con más de 1900 especies exclusivamente marinas descritas, los Asteroideos se distribuyen por todos los océanos del mundo, en un amplio rango de profundidad, desde la zona intermareal hasta más de 6000 metros de profundidad. Escasamente representados en el registro fósil, Los primeros Asteroideos conocidos se remontan al Ordovícico, con registros parciales, porque las partes duras del esqueleto se separan cuando los tejidos blandos se descomponen.

Los Asteroideos tienen la boca situada en la cara oral o inferior, y el ano en la cara aboral o superior. La mayoría de las estrellas de mar se alimentan evaginando la primera parte de su estómago sobre sus presas, realizando una auténtica digestión externa. Así pueden cazar presas más grandes que el tamaño de su boca. Se alimentan de Bivalvos, Gasterópodos, Artrópodos y pequeños peces. Se desplazan a gran lentitud mediante los pies ambulacrales, movidos por un sistema hidráulico.

Tienen ciclos de vida complejos y pueden reproducirse tanto sexual como asexualmente. Muchas especies tienen los sexos separados, otras son hermafroditas simultáneos o secuenciales, y pueden ser protándricas (jóvenes machos se transforman en hembras) o protóginas (jóvenes hembras se transforman en machos). Las larvas presentan simetría bilateral y se desplazan libremente mediante cilios.

Como peculiaridad, las estrellas de mar tiene la capacidad de regenerar brazos dañados o perdidos, pero no todas las especies pueden regenerar un disco entero a partir de un brazo.

La clase Asteroidea está representada, en la Comunitat Valenciana, por los siguientes ordenes: