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Phylum Cnidaria

Los Cnidarios (Cnidaria, del griego ''kníde'', ortiga) constituyen un phylum de animales diblásticos relativamente simples, que agrupa las comúnmente conocidas como medusas, los pólipos, corales, anémonas e hidras (únicos Cnidarios que habitan en agua dulce). El nombre del phylum alude a la presencia de unas células urticantes llamadas cnidoblastos​, presentes en los tentáculos y boca de todos los miembros del grupo, funcionan como cavidad y se encargan de guardar los cnidocitos, que son cápsulas en donde es almacenado el veneno que son lanzadas mediante un filamento hacia la presa, enganchándola con un aguijón para poder liberar las toxinas.

Se conocen más de 11.000 especies vivas de Cnidarios y existen especies fósiles que datan del Ordovícico. Son un grupo muy antiguo, análisis genéticos sugieren una edad estimada, para el grupo ancestro de todos los Cnidarios, de unos 741 millones de años, mucho antes de que hubiera fósiles que hayan perdurado hasta la actualidad

Los Cnidarios pueden vivir de forma individual o en colonias, fijados al sustrato o libres (incluso los hay nadadores), y tienden al polimorfismo, en especial las formas coloniales, pero existen ciertas características que son comunes a todos ellos:

  • Son organismos diblásticos, es decir, que su cuerpo está constituido por 2 capas de células: el ectodermo o epidermis (capa exterior) y el endodermo o gastrodermis (interior), además de una sustancia gelatinosa entre ambas llamada mesoglea, que es especialmente visible en las medusas.
  • La mayoría de los cnidarios tienen simetría radial, aunque muchos presentan un segundo eje de simetría bilateral y otros solo presentan simetría bilateral.     
  • Organización corporal en forma de saco. Cuentan con una cavidad, el celénteron o cavidad gastrovascular, abierta al exterior por solo orificio rodeado de tentáculos, que actúa como boca y ano al mismo tiempo. En esta cavidad se realiza la digestión, y se utiliza también como sistema de distribución de los nutrientes, del oxígeno, y como sistema excretor.     
  • Presentan unas células urticantes llamadas cnidocitos, que sirven tanto para alimentarse como para defenderse. Los cnidocitos están presentes en los tentáculos y también en otras partes del cuerpo (como en la epidermis y en la gastrodermis).

     
Existen fundamentalmente dos formas de Cnidarios: la forma sésil (pólipo) y la forma libre (medusa). El hidroide o pólipo sésil tiene una forma más o menos cilíndrica y está sujeto al sustrato por la cara aboral, de manera que la boca y los tentáculos quedan en la parte opuesta, expuestos libremente. La forma de medusa, móvil, es acampanada, generalmente con los tentáculos dispuestos en los márgenes del cuerpo. La superficie aboral de la medusa queda hacia arriba, mientras que la cara oral queda orientada hacia abajo. Algunos Cnidarios son móviles y otros completamente sésiles, pero la mayoría tienen estadios de vida en forma de medusa y de pólipo sésil.

La mayoría presentan ciclos reproductivos complejos que incluyen un estadio asexual y otro sexual. La reproducción sexual tiene lugar mediante desove (tanto los machos como las hembras liberan sus gametos a la columna de agua, y se combinan generando larvas), y la reproducción asexual se da por gemación (un individuo crece a partir de otro).
     
Son organismos carnívoros que se alimentan, fundamentalmente, de crustáceos (por ejemplo, plancton), aunque también pueden ser omnívoros. Algunos Cnidarios absorben materia orgánica disuelta directamente del agua, mientras otros, como es el caso de ciertos tipos de corales, presentan algas que realizan la fotosíntesis y les proporcionan carbono.

El phylum Cnidaria está representado, en la Comunitat Valenciana, por las siguientes clases: